In che modo lo screening del cancro alla prostata può essere una cattiva idea?

In che modo lo screening del cancro alla prostata può essere una cattiva idea?

DISCLAIMER

Le opinioni espresse qui sono quelle dell'esperto e, come per il resto del contenuto della Guida alla salute, non sostituiscono la consulenza, la diagnosi o il trattamento medico professionale. In caso di domande o dubbi medici, si prega di parlare con il proprio medico.

R. Può sembrare strano pensare che sottoporsi a un test di screening possa essere una cattiva idea. Ma negli ultimi anni, abbiamo riconosciuto che lo screening, in particolare per il cancro alla prostata, può avere alcune conseguenze negative, che spesso cambiano la vita.

Ora, alcune procedure di screening pongono intrinsecamente un certo livello di rischio. Una colonscopia di screening, ad esempio, può perforare il colon. Tuttavia, l'antigene prostatico specifico o il test del PSA non è uno di questi. Controlliamo il PSA tramite un esame del sangue, quindi non rappresenta un rischio maggiore rispetto a quando si esegue un prelievo di sangue per qualsiasi altro motivo.

I problemi iniziano a sorgere quando abbiamo a che fare con un test di screening che ha un'alta sensibilità, ma una bassa specificità.

In un contesto diagnostico, la sensibilità si riferisce alla capacità di un test di identificare correttamente quelli con la malattia, il vero tasso di positività. La specificità del test, d'altra parte, è la capacità del test di identificare correttamente quelli senza la malattia o il vero tasso di negatività.

Il test PSA ha una sensibilità molto elevata, il che significa che ci saranno pochissimi falsi negativi. In altre parole, se ti prendo il sangue e hai il cancro alla prostata, probabilmente lo troveremo. Ma lo stesso test ha una specificità molto bassa. Ciò significa che molte persone che non hanno la malattia saranno spesso positive allo screening.

C'è un'enorme quantità di ansia che accompagna il sentirsi dire che hai un PSA elevato. Non mi interessa quanto sei forte; nessun individuo può essere disinvolto nel ricevere questa notizia.

L'ansia è significativa perché, per alcuni, può essere opprimente. I pazienti inizialmente sono timorosi e spesso la depressione può insorgere. Un buon medico avvertirà qualcuno in anticipo della possibilità di una lettura falsamente positiva e mitigherà contro danni psicologici indebiti.

Lui o lei esprimerà anche che un PSA elevato non significa necessariamente che si tratti di cancro alla prostata e che spesso è il risultato di un'infezione, un ingrossamento della prostata o qualcos'altro. Ma anche il miglior modo di stare al capezzale non compenserà quanto spaventosa possa sembrare questa informazione. L'ansia quindi è il primo modo in cui lo screening del PSA può avere conseguenze negative. Ma ce ne sono altri.

Se i livelli di PSA rimangono elevati per diversi mesi e vengono escluse altre possibili cause, il passaggio successivo sarà un test radiografico e/o una biopsia prostatica. Una biopsia della prostata è scomoda, per non dire altro. Ma oltre ad essere qualcosa che nessuno aspetta con impazienza, una piccola percentuale di uomini svilupperà la sepsi da un'infezione del sangue potenzialmente letale, sulla sua scia.

Dopo l'ansia di sentirsi dire che hai un PSA elevato e il disagio e i potenziali rischi di una biopsia, arriva la decisione angosciante su cosa fare dopo se è presente il cancro alla prostata. Negli anni '80 e '90, trattavamo quasi sempre la malattia. Ma negli ultimi anni, le biopsie del cancro alla prostata ci hanno mostrato che non tutti i pazienti hanno bisogno di essere trattati.

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Per saperne di più

Vedi, alcune biopsie prostatiche sembrano più brutte di altre, e questa bruttezza può essere predittiva di come si comporterà il cancro. Se la biopsia rivela cellule dall'aspetto più normale, è più probabile che la malattia rimanga relativamente dormiente, spesso per molti anni. Al contrario, meno la biopsia sembra normale, più è probabile che il cancro sia aggressivo.

Spesso, il cancro alla prostata non è aggressivo e questo ci consente di adottare un approccio vediamo cosa succede, che chiamiamo sorveglianza attiva. Ora, sorveglianza attiva non significa ignorare. Nei casi in cui il cancro non sembra essere aggressivo, diremmo a un paziente: hai un cancro alla prostata di basso livello. È molto improbabile che ti uccida, ma dobbiamo monitorarti nei prossimi quattro-sei mesi e poi periodicamente.

Ma ci sono molte persone per le quali l'approccio vediamo cosa succede non funzionerà. Il cancro, in generale, è una diagnosi così spaventosa che questi uomini vorranno essere curati indipendentemente dalle conseguenze. Il fatto è che gli esiti della radioterapia o della prostatectomia radicale, ovvero la rimozione chirurgica della prostata, sono spesso gravi. Possono includere disfunzione erettile, incontinenza urinaria, incontinenza fecale, tra gli altri.

Ci sono alcune persone per le quali un PSA elevato ha un significato maggiore. Negli uomini afroamericani, il cancro alla prostata può essere molto più aggressivo e svilupparsi in età precoce, quindi un valore elevato di PSA significa di più. Lo stesso si può dire per gli uomini che hanno più parenti di primo grado con cancro alla prostata. Tuttavia, per gli uomini più anziani e gli uomini con problemi medici di base, il numero è spesso meno significativo perché potrebbero avere maggiori probabilità di soccombere a qualcosa di diverso dal cancro alla prostata.

Mentre parliamo spesso della percentuale relativamente piccola di persone che muoiono a causa della malattia dopo la diagnosi di cancro alla prostata, è il secondo più grande killer di cancro degli uomini dopo il cancro ai polmoni. La nostra sfida è capire come analizzare gli uomini per i quali il trattamento può salvare la vita da uomini che non moriranno o non subiranno danni a causa della malattia. Stiamo migliorando nel farlo e possiamo prevedere che i progressi della medicina ci forniscano ulteriori indizi su come è probabile che si comporti il ​​cancro alla prostata.